The Battle of Glières

The Battle of Glières

(A fight for honour - Haute-Savoie, France, January 31 - March 26, 1944)

Plateau of Glières.

A fighter with a bee in his breeches is evidently not at his best.

On the 11th of November 1942, the Germans invaded the unoccupied zone in France to prevent the Allies from landing on the Mediterranean coastline. On the 27th of November, the French army allowed by the Armistice (100,000 men) was disarmed and dissolved. The Vichy government ordered the commanding officers of every unit to surrender their hidden arms to the Axis powers. Contrary to most of his colleagues, Major Vallette d'Osia, commander-in-chief of the 27th chasseurs alpins battalion (mountain light infantry) in Annecy (Haute-Savoie), refused to comply and went underground where he set up the local Armée secrète (underground army).

At that time, Germany was badly in need of manpower to replace all its mobilized workers. For this reason, the Germans pushed the Vichy government into establishing a forced labor draft in France : the STO (Service du travail obligatoire). On the 21st of February 1943, three annual contingents of recruits were called up to work in Germany. From the beginning of April, thousands of young men refused to leave and went into hiding. Many of them went to the mountainous wooded region of Savoie in the French Alps. The organized groups of the French Resistance in southern France - the United Movements of Resistance and the communist National Front - strove to regroup all these rebels in camps where they made every effort to give them military training, but only a minority agreed to fight. Nevertheless, the Maquis multiplied during the summer of 1943 even though they were hunted by the Italian troops or the Vichy police and were in short supply and little supported by the Allies or the Free French. Such a spontaneous movement was obviously underestimated. In spite of this, by the fall, they had begun guerrilla warfare targeting the collaborationist French Militia.

The French Militia at Glières.

As very few French army officers joined the Maquis, training centres were founded in the underground army. Because Maj. Vallette d'Osia was arrested in September, Captain Romans-Petit, Regional commander of the Armée secrète in Ain, took command of the AS in Haute-Savoie and created a training centre in the Bornes range near the plateau of Glières. In order to harass the enemy at the time of the expected Allied assault, the underground army badly needed arms. Most hidden arms depots were discovered by the occupying power itself or through denunciation. So, to find good dropping zones to supply the Maquis with arms and sabotage equipment, a mission was sent from London to the region of Savoie. Composed of Lieutenant Colonel Heslop from the Special Operations Executive and Captain Rosenthal from the Free French Forces, this mission had first of all to investigate the capabilities of the Maquis and thrust itself with difficulty on an already well organized Resistance. Six dropping zones were inspected and the plateau of Glières was chosen as the best one. This high remote mountain table in line with Lake Annecy was indeed ideal to drop supplies.

At the end of January 1944, Capt. Romans-Petit put Lieutenant Tom Morel in charge of the Maquis. Former instructor at the St. Cyr Military College, Tom Morel was a smart, dynamic and audacious officer who was awarded the Cross of the Legion of Honour at twenty-four on the battle front of the Alps in 1940. He was commissioned to collect parachute drops from the Royal Air Force with two hundred and fifty men, and not at all to build a stronghold to be defended to the last man.

Tom Morel.

On the 6th of February 1944, Capt. Romans-Petit had to return to Ain where his Maquis were attacked by the Germans ; he gave the command of Haute-Savoie to Captain Clair assisted by Capt. Rosenthal as a liaison officer with London. Two days later, Capt. Rosenthal, the Free French representative, convinced the other staff members to regroup the majority of maquisards on the plateau of Glières in order to establish a base to attack the Germans and carry out sabotage. Because the Allies were in doubt about the value of the French Resistance, it appeared to be necessary to show its capabilities to undermine the German military power in France on a large scale.

On the 31st of January 1944, the state of siege was declared in Haute-Savoie. Anyone found carrying arms or assisting the Maquis was subject to immediate court martial and execution. Hunted by the Vichy police and badly supplied, most of maquisards gathered on the plateau of Glières to set up the base of operations as planned. Soon after, about eighty French communist resistants and about sixty Spanish lumberjacks joined forces with them in taking refuge and getting weapons. Lt. Tom Morel welcomed all the volunteers and did not spurn the communist fighters just as the Vichy government tried to divide the Resistance against itself. From the 13th of February on, the four hundred and fifty maquisards, under the command of officers from the 27th chasseurs alpins battalion, were besieged by two thousand French militiamen and police. Although they suffered from starvation and freezing conditions, they collected three parachute drops consisting of about three hundred containers packed with small arms (Sten submachine guns, Enfield rifles, Bren light machine guns, Mills grenades) and explosives. The Maquis' major handicap for military action was its lack of heavy weapons : the plateau of Glières battalion had only several old machine guns and two 81 mm light mortars.

After a bloody skirmish with the Vichy forces, an agreement had been reached by which both sides would remain temporarily neutral. Nevertheless, five maquisards were taken prisoner by the Vichy police. Lt. Tom Morel became indignant at such treachery and decided to take hostages. On the night of the 9th and the 10th of March 1944, one hundred and fifty maquisards surrounded the village of Entremont and captured sixty Vichy GMR (police specially trained to fight against the Resistance), but their revered commander-in-chief, Lt. Tom Morel, was treacherously killed.

The Vichy government agreed that the Germans would step in if the Vichy forces had not quickly reduced the open rebellion at Glières. On the 12th of March 1944, after the largest Allied parachute drop, the Germans started to bomb the area with ground attack aircraft. The GMR, then the French Militia staged several attacks, but they ended in failure. On the 23rd of March, three mountain light infantry battalions from the 157th Reserve Division, one security battalion of Wehrmacht and one German police battalion, composed of more than four thousand with heavy machine guns, 80 mm mortars, 75 mm mountain guns, 150 mm howitzers and armoured cars, concentrated in Haute-Savoie.

German soldiers at Glières.

Reason told the new commander-in-chief, Captain Anjot (assistant to Vallette d'Osia, then to Clair), and the maquisards to withdraw while they still had time. Reason but not honour. With a verbal duel for several weeks between two talented radio announcers - one for the BBC and the other for Radio Paris - word had seeped out of France, Britain and America that a great and glorious uprising had taken place in southeast France. Clearly, Glières had become an important element in the psychological warfare. To honour the French Resistance, Capt. Anjot, an experienced, thoughtful and impassive officer, would fight in the face of defeat, but his aim was to save most of his men's lives.

Maurice Anjot.

Finally, on the 26th of March 1944, after another air raid and shelling, the Germans took the offensive. They split their attacking parties into three Kampfgruppen and designated to each one specific target. Reconnaissance was carried out by ski patrols dressed in white camouflage. One of the patrols with a Gebirgsjäger platoon made an attack on the main exit to the plateau and captured an advanced post in the rear. Sustaining the attack from about fifty German soldiers, eighteen maquisards fought and resisted into the night, but were outnumbered and overwhelmed (See Roger Cerri's story) even if most of them succeeded in escaping under cover of darkness.

Maquisards at Glières.

Roger Cerri.

At ten o'clock, Capt. Anjot thought honour had been satisfied and ordered the Glières battalion to retreat. In the days that followed, Capt. Anjot and almost all his officers as well as one hundred and twenty maquisards were found dead. They had been killed in battle or, if taken prisoner, had been tortured, shot or deported. For the Germans, the maquisards were not regulars but terrorists.

Ruined chalet.

The region of Savoie had been absolutely shattered. But this defeat would be transformed into a moral victory and give a boost to the French Resistance. Before the Allied landings in June 1944, the French Resistance, developed into a strategic weapon, informed the Allies on the German defense, directed sabotage against war industries, supply depots, railroads, telecommunications, and deleted enemy road movements through guerrilla action. After the landings, the underground army of FFI (French Forces of the Interior), numbering about 200,000 men, was able to engage some German forces and to free some parts of the French territory... It is a mark of the Maquis' success in Savoie that the speed of the American advance and the rapid retreat of the Germans was far beyond the expectations of Allied planning staff. The French Forces of the Interior had "impressed Allied leaders as having made a substantial contribution to the defeat of the enemy".

Quotations from XAVIER by Richard Heslop, Lt. Colonel, French Section of the SOE.

My father Roger in the French Resistance in Savoy (Glières).

A Canadian Maquisard.

(Ein Ehrenkampf - Hoch-Savoyen, Frankreich, 31. Januar - 26. März 1944)

Der 11. November 1942 - Die Deutschen überfallen die freie Zone. Vallette d'Osia, der Major des 27. B.C.A. (Gebirgsjägerbataillon) stationniert in Annecy, erhält den Befehl dem Feind die Militärausrüstung des Bataillons zu übergeben. Lehnt er ab und läßt die Waffen und das Material in verschiedenen Verstecken verbergen. Einige sind vom Besetzer entdeckt worden. In der Zwischenzeit, stellt Vallette d'Osia die ersten Structuren der geheimen Armee (A.S.) auf.

Seit Juni 1942 hatten die Deutschen in vollem Einverständnis mit Pierre Laval das Prinzip des Arbeits-dienstes beschlossen. Nun fordern die Deutschen in dem neu besetzten Gebiet diese Dienstbarkeit anzuwenden. Zahlreiche junge Leute verweigern dieses und verstecken sich ; viele kommen in die Savoyische Landschaft. Sie hoffen, daß sie in den Bergen in Sicherheit sein werden. Man mußte sie empfangen, ernähren, einverleiben, ihnen eine militärische Ausbildung geben. Damit beschäftigte sich die geheime Armee und gründete in Manigod eine Schule für höhere Offiziere.

Die geheime Armee braucht Waffen. Eine aus London kommende Mission kundschaftet eventuelle Zonen zum Fallschirmspringen aus. Diese Mission besteht aus dem Englischen Oberstleutnant Heslop (gennant Xavier) und dem Französischen Hauptmann Rosenthal (gennant Cantinier). Der Hauptmann Romans-Petit, der die geheime Armee befehlt, empfing diese Mission, weil Vallette d'Osia zwischenzeitlich verhaftet wurde. Die Hochebene Les Glières wurde von sechs möglichen Geländen akzeptiert. Dieser Ort ist genau dafür geeignet um Fallschirmpakete und vielleicht auch Truppen zum Zeitpunkt der Invasion zu empfangen. Er ist ziemlich einsam gelegen. (Der Weg von Thorens kommend besteht noch nicht.) Dadurch, daß er mit flachen Weideplätzen bekränzt ist und in Richtung des sees von Annecy liegt, kann er einfacher von Flugzeugen erkannt werden.

Romans-Petit muß in dem Departement Ain die Maquis organisieren und läßt deshalb dem Hauptmann Clair und mit dem Rosenthal die Verantwortung des Departementes Haute-Savoie. Unter anderem, übergibt er dem Oberleutnant Tom Morel das Kommando der Glières. Dieser ist ein früherer Truppenausbilder der Schule Saint-Cyr, intelligent, dynamisch und mutig (Er wurde mit der Ehrenlegion auf dem Schlachtfeld von 1940 dekoriert). Die Mission von Tom Morel besteht daraus nicht einfach nur einen Verteidigungsplatz zu schaffen, sondern mit umgefähr zwei hundert fünfzig Männern die versprochenen Fallschirmabwürfe von London zu erhalten. Der Maquis muß unbedingt versuchen Frontangriffe abzuwehren. Ihrer Rolle besteht daraus sich in kleinen, unangreifbaren Gruppen zu verteilen, gleichzeitlich überall und nirgends zu sein, um dem Feind ein Gefühl von Unsicherheit zu geben.

Aber alles verläuft nicht so wie vorhergesehen. Verfolgt von der Kriegsmacht aus Vichy und schlecht versorgt, die Widerstandskämpfer ziehen sich auf die Hochebene zurück, um zu überleben. Eine Truppe vom F.T.P. (Freichärler und Partisanen) und 56 spanische Holzfäller, die in der Gegend von Thorens arbeiten, treffen bald zu ihnen. Tom Morel sagt jeder Hilfe zu. Die Hochebene ist groß, fast zu groß. Er braucht viele Leute zur Verteidigung des nun nicht mehr geheimen Ortes.

Die neu Ankommenden werden von Offizieren und Unteroffizieren vom 27. B.C.A. betreut. Morgens werden die Fahnen hochgezogen, Glières ist der erste freie Teil Frankreichs geworden, das ist sehr aufregend. Tom Morel hat ein Leitwort ausgesucht Frei leben oder sterben. Die Befehlskräfte umringen Les Glières aber können sie nicht einnehmen. Die G.M.R. (französischen Schutzpolizei Reserve Mobilgruppe) und hauptsächlich die Bürgerwehr versuchen einige Angriffe aber leider ohne Erfolg. Ausserdem haben einige Polizisten ein schlechtes Gewissen. Die Leute von Den Glières sind keine Banditen, wie die Propaganda es verkündet ; sondern disziplinierte soldaten und ihre Anführer sind vom 27. B.C.A., das Bataillon welches den Hoch-Savoyen sehr zu Herzen gelegen ist.

In der Nacht vom 9./10. März 1944 stößt Tom Morel ein tötliches Drama zu. Wie ! Warum ? Einige Zeit vorher, hatte der Anführer der Glières mit dem Major einer Kompanie der G.M.R., stationniert in La Clusaz, ein neutralisches, gegenseitiges Abkommen beschlossen. Trotzdem nehmen die G.M.R. fünf Widerstandskämpfer fest. Tom Morel ist sehr aufgebracht, er will einige G.M.R. verhaften, um sie gegen seine Leute einzutauschen. Die Gelegenheit scheint sich während einer Truppenverschiebung in Entremont zu ergeben. Es kommt zu einem Zwischenfall, Tom Morel wird von dem Major, mit dem er sprechen wollte, erschossen. Dieser wurde nun auch erschossen, sechzig gefangengenommene G.M.R. kommen noch zu zehn weiteren Gefangenen in Notre-Dame-des-Neiges dazu. Der Tod von Tom Morel, einer außergerwöhnlichen Person, läßt eine große Leere hinter sich. Der Oberleutnant Jourdan-Joubert übernimmt das Kommando bis zur Ankunft vom Hauptmann Anjot.

Die Kommandantur von Vichy und die Deutschen hatten vereinbart, die Hochebene anzugreifen, falls die französischen Kräfte es nicht schaffen würden, sie bis zum 10. März zurückzudrangen. Am 12. März, beginnen die Luftangriffe auf die umliegenden Gehöfte. Am 23. März kommen drei Gebirgsjäger-Bataillone des 157. Reserve-Division, ein Sicherungs-Bataillon Wehrmacht und ein deutsches Polizei-Bataillon begleitet von der Artillerie in Haute-Savoie an. Sie sind unterstützt von 2000 französischen Miliz und Polizei. Für Anjot und seine Leute, wäre es vernünftiger sich zurückzuziehen, während es zeitlich noch möglich ist. Die Vernunft, aber nicht die Ehre. Es ist schon richtig, daß seit mehreren Wochen zwei talentvolle Redner sich durch die Rundfunkwelle gegeneinander aufbringen : Philippe Henriot aus Vichy, Maurice Schumann aus London. Nun nimmt Glières eine psychologische Wichtigkeit an, die nichts mit seiner strategischen Wichtigkeit gemein hat. Die Welt hat ein wachsames Auge auf die Soldaten der Hochebene, diese zu den Kämpfern der Freien Welt geworden sind.

Anjot hat es wohl recht verstanden. Für die Ehre Frankreichs und die Widerstandsbewegung wird er heldenmutig kämpfen, obwohl er wußte daß dieser Kampf im Voraus hoffnungslos ist. Nach einer starken Feuervorbereitung am 26. März 1944, greift die deutsche Infanterie an. Die Defensive der Glières ist zu schwach, es bestehen keine Reservetruppen, aber trotzdem halten die Männer bis zum Abend aus, dann ist alles vorbei, die Deutschen brechen durch, sie sind auf der Hochebene. Um 22. Uhr, gibt Anjot den Befehl sich zurückzuziehen, nachdem er zu Jourdan-Joubert gesagt hatte - Ich glaube, daß die Ehre unversehrt ist - Er wurde am folgenden Tag erschossen.

120 Männer von dem 450 Effektivbestand sind tot oder werden während der folgenden Stunden und Tage sterben. Die meisten Toten sind Offiziere und Unteroffiziere. Die Gegend ist wegen diesem tragischen Ereignis bestürzt. Aber diese Niederlage wird zum moralischen Sieg, das Blutvergiessen der Verteidiger der Hochebene war nicht umsonst ; jede Sünde der Schwachkeit und der Unterwerfung Frankreichs wurde dadurch abgebüßt. Diese Schlußfolgerung scheint im Jahre 2007 großsprecherisch, aber die Kämpfer der Glières haben im Kontext des März 1944 diese wirklichen Aussagen gelassen.

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